Métaux rares : extractions et exactions

Une richesse pour l'Afrique qui suscite convoitises et conflits

Les métaux rares sont indispensables au développement de l'industrie du numérique et à la transition énergétique. Ils pourraient être une richesse pour l'Afrique qui en détient d'importants gisements. Pour cela, il faut que leur extraction cesse d'engendrer guerres, violation des droits humains et pollutions environnementales. Texte de Philippe Baqué

Image Métaux rares : extractions et exactions

Lors de la remise de son prix Nobel de la Paix, le 10 décembre 2018 à Oslo, le gynécologue congolais Denis Mukwege dénonçait les violences engendrées par l'exploitation des minerais dans son pays, la République démocratique du Congo (RDC) : «  L'abondance de nos ressources naturelles, or, coltan, cobalt et autres minerais stratégiques, alimentent la guerre source de la violence extrême et de la pauvreté abjecte. » La RDC détient les deux tiers des réserves mondiales de deux métaux rares stratégiques : le cobalt et le coltan. Le cobalt entre dans la composition des batteries des voitures électriques et des smartphones. Le tantale obtenu par raffinage du coltan est utilisé dans la fabrication de composants essentiels pour la fabrication des téléphones portables, des ordinateurs, des avions, des missiles... Malgré ces richesses, la RDC est à la septième place dans le classement des pays les plus pauvres de la planète.

Les métaux rares sont une quarantaine (vanadium, germanium, tungstène, platinoïde, étain, lithium, tantale, cobalt...) dont le sous-groupe des terres rares, souvent associés dans des proportions infimes au métaux plus abondants, comme le cuivre, l'or, l'aluminium... Les propriétés magnétiques et chimiques exceptionnelles de certains métaux rares permettent la miniaturisation à l'extrême de l'électronique et le développement des nouvelles technologies. Présents dans les éoliennes, les panneaux solaires et les voitures électriques, ils sont associés aux énergies renouvelables. Toutefois, la médaille a son revers : l'extraction des minerais rares et leur raffinage compliqué nécessitent de grandes quantités de produits toxiques qui contaminent les sols et les nappes phréatiques, émettent des gaz à effet de serre et dégagent de la radioactivité...

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